Exergaming: ejercicio + videojuegos para la salud cerebral

Hace unas décadas se pensaba que el cerebro maduro era incapaz de desarrollar nuevas neuronas. Se pensaba que una vez que un individuo alcanzaba la edad adulta, el cerebro comenzaba a perder neuronas en lugar de ganarlas. Pero desde hace unos años sabemos no es correcto. De hecho, el cerebro adulto puede generar nuevas neuronas ¿Cómo? Pues principalmente haciendo ejercicio físico.

Mucho he escrito sobre cómo el ejercicio físico puede estimular la neurogénesis a través de la expresión de citoquinas como BDNF, catepsina B o Irisina. Hasta aquí ya lo sabéis. Sin embargo, me parece interesante mencionar cómo podemos potenciar aún más los beneficios del ejercicio sobre el cerebro. Y aquí entra en juego el “exergaming”.

¿Qué es el exergaming?

“Exergaming” es como algunos investigadores han denominado a una combinación de ejercicio y tareas cognitivas a través de videojuegos. A nivel evolutivo, la actividad física se hacía al aire libre llena de estímulos que suponen desafíos cognitivos. Incluso, gran parte de esa actividad implicaba un estado de alerta y toma de decisiones por perseguir presas o escapar de depredadores.

Varios estudios concluyen que las tareas cognitivas mientras hacemos ejercicio multiplican los efectos positivos del ejercicio en comparación con, por ejemplo, correr en una cinta en el gimnasio sin ninguna estimulación neural significativa.

Cinta o bicicleta + videojuegos

Sin embargo, si en esa cinta o bicicleta del gimnasio se acompaña de estimulación de realidad virtual o desafíos cognitivos mediante juegos, la cosa cambia.

En un ensayo controlado aleatorizado, los adultos mayores que practican ciberciclismo lograron una mejor función cognitiva que los deportistas tradicionales, con el mismo esfuerzo, lo que sugiere que el ejercicio físico y cognitivo simultáneo tiene un mayor potencial para prevenir el deterioro cognitivo (Anderson-Hanley et al 2012; Anderson-Hanley et al 2018).

Aunque se requieren más estudios, la combinación de ejercicio con estímulos o desafíos lúdicos-cognitivos, videojuegos o realidad virtual podría multiplicar los efectos positivos del ejercicio en el cerebro y ayudar a prevenir la demencia, Alzheimer y otros deterioros neurocognitivos.

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